Panama, lang bewaard geheim

Panama, lang bewaard geheim

Tekst: 

Ann Van Wesemael

Fotografie: 

Ann Van Wesemael

Wat weet u over Panama? Dat het een tegenstander is van de Rode Duivels op het volgende WK? En o ja, het kanaal natuurlijk!

Weinig landen hebben recent de eer gehad zoveel hoog bezoek en filmcrews te mogen verwelkomen als deze Centraal-Amerikaanse parel. 007 zocht er naar actie, de kandidaten van Expeditie Robinson kwamen er op survival. Iedereen kon zich vergapen aan exotische bountyeilanden en hagelwitte stranden. Maar Panama heeft heel wat meer in zijn mars en geeft mondjesmaat zijn langbewaarde geheimen prijs.

Het beroemde kanaal
Panama heeft het allemaal. Dit kleine landje in Centraal-Amerika heeft een enorm potentieel voor toeristen en eindeloos veel topattracties. Van natuurschoon tot shoppen, van bountyeilandjes bezaaid met palmbomen tot één van de drukste kanalen ter wereld. De bekende ex-minister van Toerisme en toekomstig presidentskandidaat Ruben Blades, die bovendien een grammy awardwinnend salsazanger is, zal het niet nalaten deze troeven van zijn land aan de wereld kond te doen. Panama staat niet voor niets op het lijstje van reistrends in 2018!
De meesten onder ons kennen Panama dankzij het Panamakanaal dat de Atlantische Oceaan verbindt met de Grote Oceaan. Jaarlijks varen zo'n 14.000 grote vrachtschepen en cruiseboten in ruim 8 uur van de ene oceaan naar de andere en sparen zo niet minder dan twee maand reistijd uit. Maar Panama heeft heel wat meer te bieden. Zo is de hoofdstad Panama City niet alleen de meest kosmopolitische hoofdstad van heel Centraal-Amerika, ook als ecoparadijs laat Panama zijn buren moeiteloos achter zich. De natuur is er op zijn minst nog spectaculairder te noemen dan in Costa Rica. Er zijn maar liefst veertig beschermde natuurreservaten waaronder het als werelderfgoed genoteerde Nationaal Park van Darien in het oosten van het land. Deze ondoordringbare jungle wordt door natuurbeschermers beschouwd als het belangrijkste regenwoud van de America's na de Amazone met meer dan duizend vogelsoorten, 240 soorten reptielen en meer dan 10.000 plantensoorten.

Frank Gehry
Het zal dan ook geen mens verbazen dat niemand minder dan Frank Gehry, die het Guggenheim in Bilbao tekende, zich geïnspireerd voelde het Museum of Biodiversity in Panama City te ontwerpen. Dit museum brengt een ode aan de diverse natuur van Panama en via een interactief parcours in een strak en ultramodern interieur met grote videoschermen, aquaria en levensgrote beelden van allerlei dieren dompelt men de bezoeker helemaal onder in het natuurschoon van Panama. Het Gehry-effect zal zijn doel beslist niet missen
Ook de etnische diversiteit van Panama verrast de meeste bezoekers. Dankzij zijn unieke ligging, tussen de twee oceanen en Noord- en Zuid-Amerika in, kent het land een intense vermeninging van culturen en etnische groepen. Latino's, Afrikanen, Aziaten en de laatste jaren steeds meer Noord-Amerikanen en Europeanen wonen er vreedzaam samen onder de Panamese zon. Voor de toerist is deze verscheidenheid een unieke ervaring, vol nationale folklore, dans en muziek, traditionele gerechten en allerlei boeiende festivals. Bovendien leven in Panama nog erg veel indigenas.  Zo'n 195.000 op een totale bevolking van 3 miljoen. Niet minder dan 7 indianenstammen leven verspreid over het land. Een ontmoeting met zo'n stam is voor veel bezoekers één van de hoogtepunten van hun reis.

Beschermd zeereservaat
Op een uurtje vliegen van de hoofdstad ligt nog zo’n highlight van Panama, Bocas Del Toro: een archipel van piepkleine eilandjes dobberend in de Caraïbische Zee. Bocas Town, de hoofdstad, is een charmant klein stadje met houten huizen die op palen boven de zee zijn gebouwd. De sfeer is er heel relaxed en altijd is er wel ergens een stil strandje te vinden. 's Avonds ontwaakt het stadje en wordt er tot laat getafeld en gedanst in allerlei gezellige restaurantjes en clubs.
Ook hier in Bocas is de natuur in volle glorie present. De eilandjes liggen immers in een beschermd zeereservaat. Boottochtjes voeren je langs de smaragdgroene Caraïbische Zee met een koraalrif dat veruit het mooiste is van heel Panama. Geen wonder dus dat duikers hier massaal op afkomen. In al dit natuurschoon huizen ook veel unieke diersoorten die er op de afgelegen stranden komen broeden of verscholen leven in de mangroves en in de lagunes. Op Isla Colon worden de stranden van Starfish Beach jaarlijks overspoeld door grote zeesterren, Isla Bastimentos is de thuis voor een erg zeldzame kikkersoort, de piepkleine Red Frog, en in de baai net voorbij Isla Cristobal heeft een kolonie dolfijnen zich teruggetrokken.

Het Manhattan aan de Grote Oceaan
Na al deze natuurpracht is de stadsjungle van Panama City een leuke afwisseling. Panama City is de enige grote stad van het land en doet haar bijnaam 'Het Manhattan aan de Grote Oceaan' alle eer aan. Vastgoedmagnaten wedijveren om het hoogste en het meest imposante gebouw van de stad en momenteel zijn niet minder dan 175 (!) wolkenkrabbers in aanbouw. Maar de stad heeft niet alleen de look van een wereldstad, maar zeker ook de feel. De hippe stad bruist en beweegt. De grootste trekpleister voor de meeste toeristen is echter vooral de oude stad. Casco Viejo, een charmante wijk op een schiereiland die herinnert aan het koloniaal verleden van het land. Havana in het klein. Schattige autovrije straatjes met klinkers, oude kerken, kleurrijke koloniale huizen en mooie plaza's. De wijk was lange tijd verloederd, maar sinds Unesco dit stadsdeel in 2003 onder zijn vleugels nam, zijn renovatieprojecten opgestart en floreert de wijk weer, zoals aan het mooie Plaza Francia met de Franse Ambassade, een schitterende opera en allerlei souvenirstalletjes.

Deel dit artikel: Facebook Twitter Twitter

Tags: 

Panama praktisch