“Ik wil het vlees terug laten zien aan de mensen. Transparantie en vertrouwen, dát is belangrijk.” En zo begon de zoektocht naar de unieke stukjes vlees, op de juiste manier gekweekt. Met het vertrouwen van de klant groeide ook de business. De slagerij in Sint-Idesbald kreeg een heuse make-over en Hendrik maakte naam door het Vlaamse rode rund terug op de kaart te zetten. “Ambacht, terroir en passie: dat zijn de drie begrippen die Dierendonck kenmerken.”

“De grote uitdaging in groei is kwaliteit en filosofie bewaren. Nooit jezelf verloochenen.” En zo geschiedde. Dierendonck opende drie nieuwe ateliers in Nieuwpoort, Kortrijk en Brussel én een eigen vleesrestaurant aan de kust genaamd ‘Carcasse’, “een uit de hand gelopen project” dat door Michelin met een ster werd bekroond. Dierendonck levert daarnaast ook vlees aan andere toprestaurants en sterrenchefs als Sergio Herman en Peter Goossens zijn geen onbekenden meer.

We hebben snel moeten schakelen toen het mooie weer eraan kwam en een box voor 4 personen samengesteld

Ongeveer een jaar geleden startte Dierendonck stilletjes met een webshop. Deze zat nog in haar testfase toen het coronavirus ons land bereikte en moest in een paar dagen tijd worden klaargestoomd voor de storm. Toen de Belgen aan het hamsteren sloegen, zag Dierendonck de omzet van de slagerijen de hoogte in gaan. Maar hij wist dat er een terugslag ging volgen eenmaal de mensen hun stock hadden ingeslaan. Met de sluiting van de horeca vielen de leveringen weg en moest Hendrik op zoek naar oplossingen. In de slagerijen zelf werden er plexi-schermen geïnstalleerd  en werd er alles aan gedaan om een veilig gevoel voor de klant te creëren. Eenmaal de light lockdown van start ging, zette hij alles in op de webshop. En dat loonde. “De omzet van de webshop is enorm gestegen – misschien wel vertiendubbeld – en de website is zo, op zeer korte tijd, uitgegroeid tot een volwaardige vijfde zaak.”

“De slagerijen zijn nu enkel nog open in de voormiddag, in de namiddag brengen de slagers bestellingen rond naar mensen die niet meer willen buitenkomen. Het leveren gebeurt met mondmaskers, aangepaste kledij en er wordt betaald met bancontact.”

Het restaurant ‘Carcasse’ moest de deuren sluiten, maar ook hier staat Hendrik met een creatieve oplossing klaar. Vanaf volgende week zal op de webshop een Carcasse-box verkrijgbaar zijn met de ingrediënten én handleiding om thuis aan de slag te gaan en zelf een sterrenmaaltijd te bereiden.

“Elke dag is weer aanpassen. Op onze webshop verkopen we bijvoorbeeld een BBQ box. Oorspronkelijk was deze voor 6 personen maar nu de mensen niemand meer kunnen uitnodigen voor hun barbecue worden die volumes kleiner. We hebben snel moeten schakelen toen het mooie weer eraan kwam en een box voor 4 personen samengesteld.”

Je kan beter iets proberen en misschien op je bek gaan, maar geen spijt hebben

Hendrik is heel actief op social media en wendde zich dan ook tot Instagram en Facebook om te communiceren in tijden van corona. “Netwerken gebeurt bij mij van nature. Ik ben geïnteresseerd in mensen en in wat mensen doen. Omgekeerd deel ik ook graag waar ik mee bezig ben. Ik vind het belangrijk dat de mensen de persoon en het verhaal achter Dierendonck kennen, en niet alleen het product. Ik voel momenteel enorm veel steun van de mensen, en die appreciatie, dat doet deugd.”

Advies voor ondernemers in tijden van corona? “Blijf nuchter, neem het werk zelf in handen en keer terug naar de basis. Doe het soberder aan en bekijk de situatie nuchter. Blijf kalm en bespaar waar je kan, zonder hierin te overdrijven. Mensen vinden altijd wel manieren om handel te drijven. In deze tijden is het netwerk van cruciaal belang.”

De lockdown bracht een enorme boom aan lokaal kopen met zich mee, en ook Dierendonck surft mee op deze golf. Lokaal kopen leeft al veel langer bij de jongere generaties. Zij komen naar de slagerij en stellen vragen over het vlees, waar het vandaan komt. Dat zie je bij de oudere generaties minder, maar daar bracht corona nu verandering in. Mensen die op restaurant doorgaans vlees uit landen als Argentinië, Nieuw-Zeeland of zelfs Japan verorberen, grijpen nu terug naar producten van bij ons. De boeren waar ik mee samen werk, je voelt een herbeleving in die branche, een soort hernieuwde appreciatie. Het feit dat veel meer mensen nu lokaal kopen, zal zeker zijn effect hebben. Mensen gaan er even bij stilstaan, hoe lang weet ik niet.”

Hoe een gemiddelde werkdag er vóór en tijdens corona eruitziet?

“Met de komst van het coronavirus zijn heel wat projecten waar ik druk mee bezig was op de lange baan geschoven. Ik ervaar het als een soort reset en keer terug naar de werkvloer, naar de essentie waar ik voordien misschien minder tijd voor maakte.”

Het beste advies dat Hendrik Dierendonck aan medeondernemers kan geven? “Je kan beter iets proberen en misschien op je bek gaan, maar geen spijt hebben. Passie is fundamenteel, en die overdragen naar je klanten. Iets doen wat je graag doet, met overtuiging. En traag groeien, zodat je de controle houdt.” Hendrik benadrukt ook dat ondernemerschap altijd aangemoedigd moet worden, “we hebben dat nodig”.

Zijn ondernemersavontuur beschrijft Hendrik als vallen en opstaan. “Ondernemen is net zoals skateboarden: honderden keren proberen en dan één keer lukt het.”

Hendrik heeft het laatste woord: “Meer dan ik ooit dacht besef ik een kind van ‘t zeetje, van Baaltje te zijn. Opgegroeid aan de kust, opgegroeid met de kalme winters en de drukke zomers, maar ondertussen is de kust een plaats die het hele jaar bloeit; waar we ieder weekend onze vaste klanten, vrienden mogen terugzien in de winkel maar ook ernaast. Ik weet nog dat mijn vader vroeger moest wachten op klanten in de winter. Wachten op werk is het lastigste dat er is, zei hij. Zo heb ik geleerd dat je iedere dag opnieuw moet zorgen voor het beste product, de beste service, iedere dag jezelf in vraag stellen en iedere dag doen wat je graag doet.”
“Deze hele crisis waarin de kust gedurende twee maanden is afgezonderd is een moeilijke periode, maar is voor mij ook een of andere reset. Het succes dat ik de dag van vandaag draag, is te danken aan al die klanten die al van het eerste uur in St-Idesbald en Nieuwpoort naar de winkel kwamen en die ik broodnodig blijf hebben om te overleven. Het zijn mijn wortels die ik nodig heb om te kunnen doen wat ik graag doe, beenhouwen en klanten plezieren.”
“Daarom wil ik alvast al die vrienden en klanten danken voor het vertrouwen maar ook vooral terug welkom heten, welkom terug aan onze nietige Belgische Kust die misschien niet veel voorstelt, maar dat misschien ook niet nodig heeft. De eenvoud, rust en vriendschappen die er ontstaan zijn waarschijnlijk het belangrijkste.”

(Een deel van dit artikel verscheen al eerder op de website van Acerta, onder deze link.)

Ontdek nog meer artikels over ...